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Em breve, a SpaceX Starship fará uma nova tentativa de voo.

Elon Musk não detém mais o título de possuir o foguete mais potente do espaço após a NASA destruir seu super foguete em direção à lua em 2022.

No entanto, o criador da SpaceX poderia ser reconhecido com o próximo grande empreendimento de sua companhia: Starship.

Apesar dos fracassos anteriores em abril e novembro do ano passado, quando o foguete e a nave espacial da SpaceX explodiram pouco tempo depois de decolar, a empresa está otimista de que a Starship realizará em breve um voo orbital bem-sucedido, marcando assim um feito histórico e quebrando recordes.

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No dia 8 de março de 2024, às 12:04 p.m. no fuso horário da Costa Leste dos Estados Unidos, a empresa O X está programada para realizar o terceiro teste de voo da nave espacial em 14 de março.

Durante o próximo teste de voo, o enorme foguete precisa se separar aproximadamente três minutos após a decolagem e cair no Golfo do México. Em seguida, ele deve viajar pelo espaço ao redor da Terra antes de pousar no Oceano Índico. A duração total da viagem será um pouco mais de uma hora.

Este é um importante teste de equipamento que a NASA está contando para levar os humanos de volta à lua em breve. Se for bem-sucedido, isso indica que Musk está mais próximo de alcançar seu objetivo pessoal de construir uma cidade em Marte.

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O magnata bilionário do mundo dos negócios já teve prazos exagerados no passado. Até o momento, sabe-se que a SpaceX tentará novamente essa façanha assustadora.

Qual é a definição do SpaceX Starship?

Starship é uma espaçonave de grande porte e foguete, destinado a transportar cargas muito grandes e múltiplos astronautas em missões no espaço distante.

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A torre de aço inoxidável de 400 pés que fica sobre o foguete da NASA, conhecido como Sistema de Lançamento Espacial, teria a altura equivalente a cerca de cinco outdoors empilhados no topo. A Space X calcula que seu foguete tem aproximadamente o dobro da força propulsora desse veículo.

O foguete é construído com aço inoxidável, um material que Elon Musk prefere devido ao seu custo mais acessível. Diferentemente do foguete da NASA, que utiliza hidrogênio líquido super-resfriado e oxigênio, esse foguete é abastecido com metano líquido e oxigênio. O novo combustível pode ser armazenado em temperaturas mais fáceis de controlar do que o hidrogênio líquido, o que significa que requer menos isolamento e tem menos probabilidade de vazamentos, um problema comum nos lançamentos da NASA.

SpaceX stacking Starship at the launch pad
Imagem: JonPauling/ShutterStock

A nave espacial está planejada para se transformar, no futuro, em um sistema de lançamento e desembarque reutilizável, visando viagens à lua, Marte e possivelmente outros locais. Musk descreve sua reutilização como o objetivo supremo da exploração espacial, pois tornará as viagens ao espaço mais acessíveis para o público em geral.

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“Realizar essa tarefa é extremamente desafiador”, afirmou, destacando que somente é viável com base nos princípios da física terrestre.

SpaceX Starship landing on the moon
Imagem:
chsyys/FreePik

Qual será a finalidade da nave estelar pela NASA?

A NASA pretende utilizar uma nave espacial para pousar astronautas na lua durante as missões Artemis III e IV, que estão planejadas para ocorrer em 2026 e 2028, respectivamente.

A agência espacial optou por utilizar a empresa SpaceX para criar uma versão tripulada do sistema de aterrissagem da Starship, mediante um contrato no valor de US$ 4 bilhões. Como parte do acordo, a empresa deverá realizar um voo de teste não tripulado para a lua antes.

Durante a missão Artemis III, a espaçonave transportará astronautas da sonda Orion da NASA para o polo sul da Lua e de volta. Esta será a primeira vez que humanos pousarão na Lua desde 1972. A agência espacial dos Estados Unidos também assegurou que essa missão incluirá a primeira mulher e a primeira pessoa de cor a caminhar na Lua. Na quarta missão, a nave poderá se acoplar a uma estação espacial em órbita da Lua, chamada Gateway, que ainda está em construção, permitindo que os astronautas viajem de ida e volta da Lua a partir dela.

A NASA informou em janeiro que estava adiando a missão Artemis III para 2026, o que se deve, em grande parte, ao atraso no desenvolvimento da Starship. Para que a nave da SpaceX alcance a lua, será necessário reabastecer em órbita terrestre baixa a partir de um tanque espacial, algo inédito até então.

A NASA demonstrou uma redução na sua confiança na nave estelar no último ano. Durante uma conferência de imprensa sobre o Artemis em agosto de 2023, Jim Free, que na época era o administrador associado de sistemas de exploração da agência espacial, informou aos repórteres que a NASA poderia revisar os objetivos da missão Artemis III se os atrasos na programação persistissem.

Quando será a próxima vez que a nave estelar será lançada?

A SpaceX planeja realizar seu terceiro voo de teste orbital em 14 de março, mas o horário exato da decolagem ainda não foi confirmado devido à necessidade de obter a licença da Administração Federal da Aviação.

Este experimento terá uma abordagem distinta dos anteriores, nos quais a intenção era atingir a órbita e aterrissar na costa do Havaí. Neste caso, a empresa optará por enviar a nave espacial em uma rota alternativa para uma aterrissagem controlada no Oceano Índico. A SpaceX escolheu essa rota com o intuito de testar novas técnicas, como a queima do motor no espaço “ao mesmo tempo que prioriza a segurança pública”, conforme detalhado em uma atualização em seu site.

O Espaço X também planeja conduzir um teste inicial de transferência de combustível, no qual tentará mover 11 toneladas, ou 10 toneladas métricas, de oxigênio líquido entre tanques localizados na nave espacial. Este teste representa o início do objetivo final de transferir propelente entre duas naves espaciais separadas.

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A SpaceX afirmou que o objetivo do terceiro teste de voo é expandir os conhecimentos adquiridos nos voos anteriores, ao mesmo tempo em que busca alcançar diversos objetivos desafiadores.

O que ocorreu com o Starship durante suas missões de teste anteriores?

A companhia fez duas tentativas de realizar viagens espaciais com a nave estelar, porém ainda não conseguiu completar a jornada sem que ocorresse uma explosão.

O lançamento do foguete ocorreu em 20 de abril e, aproximadamente quatro minutos depois, houve uma explosão a cerca de 24 milhas acima do Golfo do México. O foguete não conseguiu se separar do seu grande propulsor e caiu de volta para a Terra girando no ar. Diante da falha de vários motores, o sistema de autodestruição foi ativado para destruir o propulsor e o navio, que acabaram se desmoronando devido à pressão aerodinâmica.

Posteriormente, o Space X relatou que houve um incêndio causado por um vazamento de combustível no propulsor, resultando na desconexão com o computador de voo principal. Após esses contratempos, a empresa implementou melhorias no sistema de supressão de incêndios, no Launchpad e no sistema de autodestruição, além de ter instalado um defletor de chamas.

Starship exploding during first attempt at flight test
Imagem: karvanth/UnPlash

Durante o segundo teste de voo em 18 de novembro, a Starship explodiu aproximadamente oito minutos após demonstrar com êxito um novo método de separação do booster da nave espacial no ar, chamado de “aquecedor”. Esse procedimento visa melhorar a capacidade de elevação da nave e evitar a desaceleração causada pela gravidade.

O impulsionador, no entanto, se desprendeu, possivelmente devido a um bloqueio de combustível para os motores. Enquanto o estágio superior da nave separava, um vazamento causou incêndios, resultando em perda de comunicação e acionamento do sistema de término de voo. Após o voo bem-sucedido para o espaço, mas não para a órbita, a empresa realizou modificações no hardware para minimizar vazamentos e aprimorar a proteção contra incêndios.

Para onde a nave espacial será lançada?

De maneira inesperada, a nave espacial Starship não será lançada do Kennedy Space Center em Cabo Canaveral, Flórida, local tradicionalmente associado a lançamentos históricos que os entusiastas do espaço costumam acompanhar.

Em vez disso, ele partirá de Boca Chica, Texas, no próprio porto espacial da SpaceX, chamado Starbase. Mais adiante, a empresa lançará o foguete a partir de um local em desenvolvimento na área externa do conhecido Centro Espacial da Flórida, de onde foi lançada a missão Apollo 11 até a lua.

Segundo o administrador da NASA, Bill Nelson, a ideia deles é realizar voos de teste no sul do Texas e, após adquirirem confiança, levarão as missões para o Cabo.

Eu gostaria de saber como posso presenciar a partida da nave espacial.

Se não está autorizado a visitar a Base Estelar privada da SpaceX, mas se encontra na região sul do Texas, pode tentar assistir aos testes de voo futuros a partir de uma praia pública na Ilha do Padre do Sul, como o Cameron County Amphitheater no Parque Isla Blanca ou Porto Isabel. Esses locais são populares para a observação dos lançamentos.

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Para as pessoas que assistem de casa, a SpaceX vai começar a transmitir ao vivo a contagem regressiva do lançamento cerca de 30 minutos antes da decolagem. A transmissão ao vivo estará disponível no site da SpaceX e atualizações em tempo real serão compartilhadas em X, a rede social de propriedade de Musk.

Você tem a possibilidade de visualizar a segunda demonstração de voo da nave espacial mencionada.

Qual é a possibilidade de Starship ser bem-sucedido?

Espaço X não teve sucesso nos primeiros dois lançamentos, o que já era algo que se esperava.

Após o voo de teste inicial, Kate Tice, que é a gerente de engenharia de sistemas de qualidade da empresa, expressou que a prioridade da equipe era limpar a nave espacial Starship na torre de lançamento. Antes do segundo voo de teste, Tice moderou as expectativas do público ao afirmar que era provável que o impulsionador sofresse danos.

Mesmo Musk, que costuma ser direto ao falar sobre as dificuldades do voo espacial, afirmou que a primeira tentativa de teste da nave estelar no espaço provavelmente não seria bem-sucedida.

“Segundo o site da Space X em março, os testes de voo em questão são realizados em ambiente de voo real, visando otimizar a aprendizagem, o que os torna diferentes de testes em laboratório ou posto de teste.”

Nelson, o administrador, elogiou a SpaceX pela coragem da equipe, destacando que feitos significativos ao longo da história requerem “um certo grau de risco planejado”.

Qual é a estratégia da SpaceX em relação a Marte?

O objetivo final do fundador da SpaceX é enviar 1 milhão de pessoas para Marte até 2050 utilizando uma frota de naves estelares.

Em outras palavras, Musk tem o desejo de criar não apenas um destino turístico em Marte, mas sim uma comunidade que possa se sustentar sozinha. Ele acredita que, com um aumento de temperatura, os humanos poderiam recuperar a atmosfera densa e os oceanos do planeta vermelho, transformando-o em um ambiente mais acolhedor e até capaz de suportar cultivos.

“Existe um momento crucial na evolução de qualquer sociedade em um determinado planeta, que é quando se expande para um segundo planeta, concorda?” Musk afirmou em 2021 durante um discurso nas Academias Nacionais. “Sugiro que tomemos essa ação e acredito que deveríamos fazê-lo o mais rapidamente possível.”

SpaceX test firing Starship on the ground
Imagem: GernotBra/DepositPhotos

A espaçonave teria espaço suficiente para acomodar 100 pessoas e sua bagagem, bem como os materiais necessários para construir residências, empresas, postos de combustível para foguetes e uma fundição de ferro.

Musk mencionou que a viagem até lá seria extensa, porém a nave espacial ofereceria diversão, incluindo atividades como jogos de gravidade zero, exibição de filmes, palestras e um restaurante.

Ele afirmou durante o Congresso Astronáutico Internacional em 2016, realizado em Guadalajara, México, que não se pode sentir desconforto ou tédio, pois a experiência será extremamente prazerosa. Será uma viagem muito divertida e cheia de entretenimento.

Observação: Uma edição anterior deste artigo foi publicada em 4 de fevereiro de 2023. Desde então, foi revisado em várias ocasiões ao longo do último ano para acompanhar os avanços na divulgação da Starship.

Agência Espacial Americana