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Os Estados Unidos estão investigando a possibilidade de construir uma ferrovia com destino à lua, e isso tem um propósito significativo.

A primeira linha férrea que atravessou os Estados Unidos, finalizada com um pico sendo batido na trilha em 1869, teve um impacto significativo no país. Possivelmente, algo semelhante pode ocorrer na Lua.

A DARPA, uma divisão federal de inovações ambiciosa, está trabalhando em parceria com várias empresas em projetos de tecnologia lunar, como a criação de uma ferrovia na lua. Conhecido como LunA-10, o Estudo de Capacidade de Arquitetura Lunar de 10 anos tem como objetivo desenvolver tecnologias que impulsionarão uma economia lunar sustentável, em meio à crescente corrida espacial.

LunA-10 é um projeto que procura evitar a abordagem de agir sozinho, em que diferentes nações e indústrias competem para se comunicar, viajar e fazer negócios na lua. As missões Apollo da NASA, realizadas há mais de 50 anos, foram incríveis feitos de exploração e engenharia, porém, os bilhões gastos nessas missões não resultaram em crescimento ou presença contínua na lua.

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“Michael Nayak, gerente de programa do Escritório Estratégico de Tecnologia da DARPA, Mashable, mencionou que uma crítica comum em relação a Apolo é o investimento maciço de esforço seguido por um desfecho abrupto.”

Atualmente, à medida que a NASA, agências espaciais internacionais e empresas planejam voltar à Lua com espaçonaves robóticas, Nayak vislumbra um futuro de avanços significativos. Isso poderia envolver a exploração de hélio-3, um recurso escasso na Terra que tem potencial para ser utilizado em diversas aplicações, como imagem médica, computação e energia. Além disso, a coleta de gelo de água para produzir combustível de foguete para missões espaciais mais distantes também é uma possibilidade.

Nayak, um ex-engenheiro espacial e cientista planetário da NASA que está supervisionando LunA-10, enfatizou como isso se torna valioso para a vida na Terra.

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O nome do projeto LunA-10 deriva do seu foco na viabilidade da tecnologia lunar nos 10 anos seguintes à missão Artemis III da NASA. Nesta missão, os astronautas pousarão no cobiçado polo sul da lua, onde se acredita que existem gelo de água e outros recursos nas crateras escuras e sombrias. A NASA planeja que os astronautas estejam caminhando na lua até o final de 2026, após o início da missão em março de 2024.

DARPA está investigando seis áreas essenciais para o desenvolvimento futuro da lua: produção de energia; comunicações e navegação; construção e robótica (prevendo um cenário onde robôs possam construir estradas e infraestrutura); exploração de recursos minerais; transporte; e estudos de mercado – com o objetivo de identificar quais setores podem prosperar na lua.

Os foguetes e espaçonaves que levaram astronautas à lua há mais de 50 anos não existem mais. Qualquer missão futura para a lua, incluindo a criação de uma base lunar, será completamente nova. Nayak descreveu isso como começar com uma folha em branco. Outras propostas incluem a instalação de faróis que iluminem crateras escuras e ricas em recursos, além de fornecer comunicações na superfície lunar inóspita.

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A DARPA selecionou recentemente a empresa Northrup Grumman, especializada em aeroespacial e defesa, para elaborar o conceito de uma ferrovia lunar. A proposta é desenvolver uma rede de transporte na Lua capaz de levar humanos, suprimentos e recursos para atividades comerciais em todo o satélite natural. A ideia é contribuir para a criação de uma economia espacial para os Estados Unidos e seus parceiros internacionais. O objetivo é criar uma ferrovia que minimize o impacto humano na superfície lunar, que em grande parte ainda está intacta, e projetar um sistema que permita que qualquer pessoa possa se locomover ou transportar carga utilizando equipamentos padronizados e adequados para as condições lunares extremas.

A conception of astronauts working in a crater in the moon
Imagem: Chakkree_Chantakad/Pexels

O transporte é essencial para qualquer planejamento futuro na lua, pois é fundamental garantir que os suprimentos sejam entregues rapidamente. Cada minuto que os materiais ficam parados representa uma perda de receita, uma vez que a vida na lua será dispendiosa.

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Em última análise, o projeto LunA-10 visa explorar diferentes conceitos de atividades lunares previstos para o ano de 2024, como a construção de uma ferrovia na lua ou a instalação de uma usina de energia. Alguns desses conceitos serão selecionados para avançar com o apoio da DARPA, enquanto outros serão descartados. O objetivo é evoluir da atual fase de exploração lunar para uma fase mais avançada, na qual países e indústrias iniciarão projetos lunares significativos, como a mineração. Se bem-sucedidos, esses empreendimentos podem levar a uma era industrial na lua, onde bens e serviços reais serão produzidos ou fornecidos, a uma distância de aproximadamente 238.855 milhas da Terra. A lua poderia, por exemplo, ser utilizada como um depósito de combustível para missões espaciais mais distantes, como a exploração de Marte e asteroides ricos em recursos.

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Por mais de 150 anos, a ferrovia transcontinental foi um importante impulsionador econômico. Ao ligar os mercados da Costa Oeste e da Ásia à região leste, ela facilitou o transporte de produtos da indústria oriental para a população em crescimento do outro lado do rio Mississippi. A ferrovia impulsionou a produção, permitindo que a indústria explorasse os vastos recursos do centro e oeste do continente para utilização na fabricação. Ela foi essencial para o desenvolvimento tecnológico dos Estados Unidos.

Um mundo na lua planejado para melhorar o transporte, comunicação e avanço pode possibilitar que as ideias atuais se desenvolvam e prosperem além do nosso planeta no futuro. O que será possível nas próximas décadas na lua em 2040 e além?

“Nayak afirmou que alguém atualmente possui uma ideia que se tornará a próxima tendência.”

Assuntos abordados pela NASA.