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O telescópio Webb descobre uma descoberta interessante no espaço distante: álcool.

O avançado olhar do Telescópio Espacial James Webb detectou substâncias químicas essenciais ao redor de duas estrelas em formação.

Os cientistas direcionaram a atenção do observatório espacial, localizado a 1 milhão de milhas da Terra, para áreas do espaço que cercam essas protoestrelas, as quais são tão jovens que ainda não desenvolveram planetas. No entanto, é altamente provável que o façam no futuro, uma vez que a NASA acredita que praticamente todas as estrelas possuem pelo menos um planeta.

Nas regiões onde os planetas se formam, o telescópio Webb descobriu “moléculas orgânicas complexas”, como o etanol e outro componente presente no vinagre. Esses ingredientes, originados em materiais gelados no espaço frio, têm potencial para fazer parte de futuros objetos do sistema solar, como asteroides que podem transportar moléculas orgânicas e outros materiais essenciais para os planetas. Por exemplo, grande parte da água na Terra pode ter vindo de impactos de asteroides.

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“Todas essas substâncias têm potencial para integrar cometas e asteróides, e no futuro, novos sistemas planetários, à medida que o material congelado é transportado para o disco de formação planetária conforme o sistema protostelar se desenvolve”, explicou Ewine van Dishoeck, astrônoma da Universidade de Leiden e coautora do novo estudo, em comunicado da NASA. “Estamos entusiasmados em acompanhar de perto essa progressão astroquímica com os dados adicionais da missão Webb nos próximos anos.”

O estudo recente foi aprovado para ser publicado na revista especializada Astronomia e Astrofísica.

O telescópio Webb possui equipamentos chamados espectrômetros, capazes de identificar a composição de locais ou corpos distantes, como as atmosferas de planetas de outros sistemas solares. Esses instrumentos dividem a luz emitida por esses corpos, de forma semelhante a um prisma. Como diferentes elementos ou moléculas absorvem tipos específicos de luz, o telescópio Webb consegue determinar quais substâncias químicas estão presentes nesses locais.

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O gráfico inicial ilustra os vários espectros de luz capturados por Webb ao analisar o protostar distante IRAS 2A. O álcool etílico foi identificado em diversas amostras de materiais congelados.

The complex organic molecules identified by the James Webb Space Telescope around the protostar IRAS 2A.
Imagem: TomasHa73/PixaBay
The chemical-rich region of space around the protostar IRAS 23385.
Imagem: TomasHa73/Flickr

De acordo com a NASA, o telescópio Webb detectou, além do álcool, substâncias como ácido fórmico, metano e possivelmente ácido acético. A agência espacial destacou que esses elementos são fundamentais para a criação de ambientes que poderiam ser habitáveis em outros planetas.

Um mundo habitável é aquele que possui condições capazes de suportar a vida, mesmo que não necessariamente signifique que haja vida presente. No momento, a NASA está explorando mundos potencialmente habitáveis, incluindo alguns que se assemelham à Terra coberta por oceanos.

As capacidades impressionantes do telescópio Webb

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O telescópio Webb, fruto da colaboração entre a NASA, a ESA e a Agência Espacial Canadense, foi criado com o objetivo de explorar o universo mais distante, proporcionando novas descobertas sobre seus primórdios. Além disso, ele também está direcionado para a observação de planetas fascinantes dentro de nossa própria galáxia, assim como os planetas e luas em nosso sistema solar.

Observe como Webb está conquistando realizações sem igual, e provavelmente continuará assim por muitas décadas.

Paráfrase: O espelho de Webb, que é capaz de capturar luz, tem um diâmetro superior a 21 pés, sendo mais de duas vezes e meia maior do que o espelho do Telescópio Espacial Hubble. A capacidade de capturar mais luz possibilita que o Webb observe objetos mais distantes e antigos, incluindo estrelas e galáxias que se formaram há mais de 13 bilhões de anos, pouco tempo depois do Big Bang.

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“Em 2021, Jean Creighton, um astrônomo e diretor do Planetário Manfred Olson da Universidade de Wisconsin-Milwaukee, expressou o interesse em observar as estrelas e galáxias mais antigas que surgiram.”

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Paráfrase: A capacidade de visão do telescópio Webb difere da do telescópio Hubble, pois o Webb é principalmente usado para captar luz infravermelha em vez da luz visível. Isso permite uma visão mais ampla do universo, já que as ondas de luz infravermelha conseguem atravessar nuvens cósmicas com mais eficiência do que a luz visível, alcançando lugares inacessíveis para o Hubble.

“Ele revela o segredo”, declarou Creighton.

Paráfrase: Observando exoplanetas distantes: O telescópio Webb possui espectrógrafos especializados que terão um impacto significativo em nossa compreensão dos planetas distantes. Esses instrumentos têm a capacidade de identificar as moléculas presentes nas atmosferas dos exoplanetas, como água, dióxido de carbono e metano, sejam eles gigantes gasosos ou mundos rochosos menores. O Webb será direcionado para exoplanetas dentro da Via Láctea, abrindo a possibilidade de novas descobertas.

“É possível adquirir conhecimentos inesperados”, mencionou Mercedes López-Morales, especialista em exoplanetas e astrofísica no Centro de Astrofísica-Harvard & Smithsonian, em entrevista ao Mashable em 2021.

Os cientistas conseguiram identificar reações químicas intrigantes em um planeta localizado a 700 anos-luz de distância. Além disso, o observatório direcionou seu foco para um dos locais mais aguardados do universo: os planetas rochosos do tamanho da Terra no sistema solar TRAPPIST.

Assuntos abordados pela NASA.